Wissenschaft – Studie zum Omikron-Ursprung: Entwicklung wurde übersehen – Wissen

Berlin (dpa) – Auf das ursprüngliche Coronavirus folgten Alpha, Beta, Gamma und Delta als hoch übertragbare Varianten. Alle paar Monate tauchte eine neue Variante auf, von denen einige schnell dominant wurden. Ende 2021 erschien Omicron – und blieb.

Laut einer im Fachblatt Science veröffentlichten Studie der Charité Berlin waren die Vorläufer des Omicrons bereits lange vor der ersten Entdeckung im November 2021 auf dem afrikanischen Kontinent präsent. Anders als weit verbreitete Hypothesen über die Herkunft suggerieren, entwickelte sich die Variante nach und nach über mehrere Monate in verschiedenen Ländern Afrikas. Mangels Analyse wurde diese Entwicklung einfach ignoriert.

Am 26. November stufte die Weltgesundheitsorganisation (WHO) die am 9. November 2021 erstmals in Südafrika nachgewiesene Corona-Variante B.1.1.529 als „besorgniserregend“ ein. Trotz massiver Reisebeschränkungen verbreitete sich Omicron schnell auf der ganzen Welt und verursachte eine extrem hohe Zahl von Infektionen. Bis Ende Dezember 2021 hatte diese Variante bereits das zuvor dominante Delta-Virus verdrängt. Bis heute dominieren die Omicron-Subtypen das Infektionsgeschehen weltweit – und untergraben derzeit Chinas Zero-Covid-Strategie.

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Hypothese: Auftreten bei HIV-Patienten

Im Vergleich zum ursprünglichen Sars-CoV-2 aus Wuhan wies Omicron allein im Spike-Protein eine ungewöhnlich große Anzahl an Veränderungen von etwa 30 Aminosäuren auf. Die Vielzahl genetischer Veränderungen ließ Experten vermuten, dass sich diese Variante bei einer Person mit HIV oder einer anderen Form von Immunschwäche entwickelt haben könnte. Eine andere Hypothese legt nahe, dass sich Omicron in Tieren entwickelt und dann an den Menschen weitergegeben hat.

Die Idee hinter der Immunschwäche-Hypothese ist, dass sich Sars-CoV-2 bei Menschen mit geschwächtem Immunsystem viele Monate lang replizieren und allmählich mutieren könnte, ohne vom Immunsystem abgeschaltet zu werden. Viele HIV-infizierte Menschen in Afrika erhalten keine angemessene Behandlung, wodurch ihr Immunsystem erheblich geschwächt wird, erklärten Experten. „Viele Mutationen weisen auf die Entstehung einer HIV-Infektion bei HIV-Patienten hin“, sagte damals der SPD-Gesundheitsexperte Carl Lauterbach.

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Viren mit omicron-spezifischen Mutationen bereits im Sommer 2021

Für die Science-Studie untersuchten Charité-Wissenschaftler um Jan Felix Drexler zusammen mit afrikanischen Kooperationspartnern Corona-Proben, die vor und nach der Entdeckung von Omikrons in Südafrika gesammelt wurden. Mehr als 13.000 Proben aus 22 afrikanischen Ländern wurden einem speziellen PCR-Test unterzogen. Das Forscherteam fand bei 25 Personen aus 6 Ländern, die sich bereits im August und September 2021, wenige Monate vor dem ersten Nachweis in Südafrika, mit Covid-19 infiziert hatten, Viren mit Omikron-spezifischen Mutationen.

Darüber hinaus wurde das virale Genom in etwa 670 Proben sequenziert. Es wurden mehrere Viren gefunden, die Ähnlichkeiten mit Omicrons aufwiesen, aber nicht identisch waren. „Unsere Daten zeigen, dass omicron verschiedene Vorläufer hatte, die sich gleichzeitig und monatelang in Afrika vermischten und zirkulierten“, erklärt Drexler. „Dies weist auf eine allmähliche Evolution der Omicron-Variante BA.1 hin, in deren Verlauf sich das Virus immer besser an die bestehende Immunität des Menschen anpasste.“

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Von Süd- über Nordafrika bis zum Rest der Welt

Wissenschaftler schließen aus den Daten auch, dass Omicron zunächst das Infektionsgeschehen in Südafrika dominierte und sich dann innerhalb von Wochen von Süden nach Norden über den afrikanischen Kontinent ausbreitete.

„Das plötzliche Auftreten von Omicron steht also nicht im Zusammenhang mit der Übertragung durch Tiere oder der Entwicklung bei immungeschwächten Menschen, obwohl dies möglicherweise auch zur Entwicklung des Virus beigetragen hat“, schließt Drexler. „Dass wir von Omicron überrascht wurden, liegt an einem diagnostischen blinden Fleck in weiten Teilen Afrikas, wo wahrscheinlich nur ein Bruchteil der Sars-CoV-2-Infektionen überhaupt gemeldet wird.“

© dpa-infocom, dpa:221203-99-763289/2

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