Studie zum Omikron-Ursprung: Entwicklung wurde übersehen | Freie Presse

Anfang November 2021 wurde die Kronenvariante B.1.1.529 erstmals in Südafrika nachgewiesen. Ein Forschungsteam der Charité weist jedoch nach, dass Omikron-Vorstufen schon viel früher in Afrika existierten.

Berlin.

Dem ursprünglichen Coronavirus folgten Alpha, Beta, Gamma und Delta als hoch übertragbare Varianten. Alle paar Monate tauchte eine neue Variante auf, von denen einige schnell dominant wurden. Ende 2021 erschien Omicron – und blieb. Laut einer im Fachblatt Science veröffentlichten Studie der Charité Berlin existierten Omikron-Vorläufer bereits lange vor der ersten Entdeckung im November 2021 auf dem afrikanischen Kontinent.

Anders als weit verbreitete Hypothesen über die Herkunft suggerieren, entwickelte sich die Variante nach und nach über mehrere Monate in verschiedenen Ländern Afrikas. Mangels Analyse wurde diese Entwicklung einfach ignoriert. Ein Experte für Virusmutationen äußerte am Sonntag jedoch Zweifel an den Ergebnissen der Studie.

B.1.1.529 verbreitete sich trotz Reisebeschränkungen schnell

Am 26. November stufte die Weltgesundheitsorganisation (WHO) die am 9. November 2021 erstmals in Südafrika nachgewiesene Corona-Variante B.1.1.529 als „besorgniserregend“ ein. Trotz massiver Reisebeschränkungen verbreitete sich Omicron schnell auf der ganzen Welt und verursachte eine extrem hohe Zahl von Infektionen. Bis Ende Dezember 2021 hatte diese Variante bereits das zuvor dominante Delta-Virus verdrängt. Bis heute dominieren die Omicron-Subtypen das Infektionsgeschehen weltweit – und untergraben derzeit Chinas Zero-Covid-Strategie.

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Im Vergleich zum ursprünglichen Sars-CoV-2 aus Wuhan wies Omicron allein im Spike-Protein eine ungewöhnlich große Anzahl an Veränderungen von etwa 30 Aminosäuren auf. Die Vielzahl genetischer Veränderungen ließ Experten vermuten, dass sich diese Variante bei einer Person mit HIV oder einer anderen Form von Immunschwäche entwickelt haben könnte. Eine andere Hypothese legt nahe, dass sich Omicron in Tieren entwickelt und dann an den Menschen weitergegeben hat.

Mehr als 13.000 Proben aus 22 afrikanischen Ländern

Die Idee hinter der Immunschwäche-Hypothese ist, dass sich Sars-CoV-2 bei Menschen mit geschwächtem Immunsystem viele Monate lang replizieren und allmählich mutieren könnte, ohne vom Immunsystem abgeschaltet zu werden. Viele HIV-infizierte Menschen in Afrika erhalten keine angemessene Behandlung, wodurch ihr Immunsystem erheblich geschwächt wird, erklärten Experten. „Viele Mutationen weisen auf die Entstehung einer HIV-Infektion bei HIV-Patienten hin“, sagte damals der SPD-Gesundheitsexperte Carl Lauterbach.

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Für die Science-Studie untersuchten Charité-Wissenschaftler um Jan Felix Drexler zusammen mit afrikanischen Kooperationspartnern Corona-Proben, die vor und nach der Entdeckung von Omikrons in Südafrika gesammelt wurden. Mehr als 13.000 Proben aus 22 afrikanischen Ländern wurden einem speziellen PCR-Test unterzogen. Das Forscherteam fand bei 25 Personen aus 6 Ländern, die sich bereits im August und September 2021, wenige Monate vor dem ersten Nachweis in Südafrika, mit Covid-19 infiziert hatten, Viren mit Omikron-spezifischen Mutationen.

Darüber hinaus wurde das virale Genom in etwa 670 Proben sequenziert. Es wurden mehrere Viren gefunden, die Ähnlichkeiten mit Omicrons aufwiesen, aber nicht identisch waren. „Unsere Daten zeigen, dass omicron verschiedene Vorläufer hatte, die sich gleichzeitig und monatelang in Afrika vermischten und zirkulierten“, erklärt Drexler. „Dies weist auf eine allmähliche Evolution der Omicron-Variante BA.1 hin, in deren Verlauf sich das Virus immer besser an die bestehende Immunität des Menschen anpasste.“

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Skepsis

Richard Neher, ein ausgewiesener Experte für Virusmutationen, steht der Theorie skeptisch gegenüber. «Ich bin nicht überzeugt», schrieb der Leiter der Forschungsgruppe Virus and Bacteria Evolution am Biocentrum der Universität Basel am Sonntag auf Twitter. Bestimmte von den Forschern vorgelegte Daten stützen ihre These über die allmähliche Entwicklung des Omikrons nicht.

Forscher um Drexler schlossen aus diesen Daten auch, dass Omicron zunächst den Infektionsprozess in Südafrika dominierte und sich dann innerhalb von Wochen von Süden nach Norden über den afrikanischen Kontinent ausbreitete.

„Das plötzliche Auftreten von Omicron steht also nicht im Zusammenhang mit der Übertragung durch Tiere oder der Entwicklung bei immungeschwächten Menschen, obwohl dies möglicherweise auch zur Entwicklung des Virus beigetragen hat“, schließt Drexler. „Dass wir von Omicron überrascht wurden, liegt an einem diagnostischen blinden Fleck in weiten Teilen Afrikas, wo wahrscheinlich nur ein Bruchteil der Sars-CoV-2-Infektionen überhaupt gemeldet wird.“ (dpa)

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