Pop-Star der Wissenschaft, streitet mit Boris Johnson

„Wir müssen uns auch die Fragen stellen, die wir den alten Römern stellen“: Wenn Dame Mary Bird erzählt, wie es war, als Sklavin in Pompeji zu leben, begeistert sie nicht nur Antikenfans.

„Wir müssen uns auch die Fragen stellen, die wir den alten Römern stellen“: Wenn Dame Mary Bird erzählt, wie es war, als Sklavin in Pompeji zu leben, begeistert sie nicht nur Antikenfans.

Daniel Hembery / Imago

Sie will einen Cappuccino und kommt zur Sache. Als ich fragte, wie man eine Frau anspricht, die eine Dame Commander des Order of the British Empire ist, lachte Mary Bird zurück. “Ich bin Mary”, sagt sie, sitzt am Fenster einer Hotelbar im Zürcher Universitätsviertel und fragt, wie lange das Gespräch noch dauern wird. Es war erst Mittag, aber Lady Mary war müde. Sie holt tief Luft und streicht sich ihr langes weißes Haar aus der Stirn. Es war spät in der Nacht zuvor. Der Cambridge-Historiker hielt einen Vortrag am Centre for Classical Studies der Universität. Thema: “Hat der Klassiker eine Zukunft?”. Jetzt steht eine Meisterklasse mit den Studenten auf dem Programm: „Das soll volle vier Stunden dauern“, stöhnt sie.

Mary Beard ist ungeduldig. Verschwenden Sie einfach keine Zeit, auch wenn die Zeit, mit der sie es zu tun hat, weit hinter ihr liegt. Ungefähr zweitausend Jahre. Aber es ist nicht ganz weg, sagt sie. Die Formen, in denen sich Macht und Herrschaft in Europa darstellen, zum Beispiel: alles aus dem alten Rom. Säulen, Inschriften, Porträtbüsten. Am liebsten aus Marmor, weiß auf weiß. “Die Menschen bewundern noch heute die römischen Kaiser”, sagt sie, “und vergessen, wie viele von ihnen getötet wurden.” Alles war nicht so hell. “Und ehrlich gesagt waren die meisten von ihnen sehr mittelmäßige Manager.”

Es ist keine Offenbarung, aber es ist typisch für Mary Baird. Sie scheut sich nicht, den Firnis zu zerkratzen, der die Antike über Jahrhunderte bedeckte, auch wenn darunter Unangenehmes zum Vorschein kommt: Frauenfeindlichkeit, Sklaverei, Gewalt. „Ja“, sagt der Bart, „die klassische Antike ist nicht ‚divers‘. Sie war weiß und männlich. Sie war grausam. Und wir verstehen erst jetzt, wie sehr es missbraucht wurde, um moderne Ideologien zu rechtfertigen: Kriege, Imperialismus, Unterdrückung.”

Duell mit Boris J.

„Man kann es nicht beschönigen“, sagt Mary Bird. Natürlich basierten die alten Gesellschaften auf Sklaverei. Und selbst wenn es Ausnahmen gab, hatten die meisten Sklaven ein erbärmliches Leben. “Und wie wäre es heute?” – sie fragt: “Vielleicht gibt es noch so ein Konzept wie Sklaven.” Menschen, ohne die die Gesellschaft nicht funktionieren würde, die aber nicht zur Gesellschaft gehören. Wir sollten uns nicht zu viel vorstellen.”

Beard ist Professor für alte Geschichte. Aber sie ist nicht nur Wissenschaftlerin, sondern eine „öffentliche Intellektuelle“. Sie bezieht Stellung zu politischen Themen, insbesondere zum Feminismus, schreibt Tweets, moderiert Fernsehsendungen, schreibt Zeitungskolumnen, Blogs und Bücher zur Geschichte Roms, die regelmäßig zu Bestsellern werden. Ihr Manifest „Women and Power“ über Frauenfeindlichkeit und Sexismus in der Antike oder ihre Essaysammlung „Resisting the Classics“, in der sie zum Beispiel danach fragt, was ein Römer tat, als er besiegt wurde, oder ob Sappho sich jemals die Zähne geputzt hat. ein Klassiker werden.

Mary Bird ist ein Popstar unter den Archäologen. Sie hat Dutzende von akademischen Preisen gewonnen, wurde 2018 zum Mitglied des Order of the British Empire ernannt und erhielt letzte Woche den Times Higher Education Lifetime Achievement Award, eine der renommiertesten Auszeichnungen in der Wissenschaft. Sie stellt sich gerne hin. Und gut. Wenn sie vor Publikum steht, gibt sie ihr Bestes. Vor einigen Jahren etwa, als sie sich öffentlich mit Boris Johnson überwarf.

Ein YouTube-Video dokumentierte das Duell zwischen Griechenland und Rom, das 2015 in der Westminster Hall in London stattfand. Der New Statesman nannte es einen „Kampf der Titanen“. Der bärtige Mann betete inbrünstig zum alten Rom. Johnson, der die Klassiker studierte und damals Bürgermeister von London war, setzte alles daran, sich dagegen zu wehren. Er nannte die Römer „Bastarde“ und malte die Griechen als eine feinere, verfeinerte und spirituell überlegene Kultur.

Vergeblich. Der bärtige Mann gewann triumphal. Ihre Fans scherzen, dass sie niemals gestorben wäre, wenn sie auf die rechte Seite des Römischen Reiches geschaut hätte. Und wer weiß, vielleicht haben sie recht. Mary Beard sagt, was sie denkt. Und sie würde wahrscheinlich dasselbe sagen, wenn sie Kaiser Nero persönlich gegenübersitzen würde. Klar, aber unaufgeregt. Sie ist eine wunderbare Geschichtenerzählerin. Wenn sie erzählt, wie es war, als Senatorin oder Sklavin in Pompeji zu leben, begeistert sie nicht nur Antikenfans, sondern auch Menschen, die mit Cäsar und Cicero wenig gemein haben. Der Guardian spricht vom “Kult der Mary Baird”. Während der Dreharbeiten zu dem Film in Italien wurde sie von einer Klasse einer englischen Schule erkannt. Berichten zufolge schrien die Mädchen, als stünden sie vor Beyoncé.

“Das exzentrische alte Mädchen”

Natürlich hat sie auch Feinde. Und sie sind nicht beleidigend. Internet-Trolle posteten Hass-Tweets, die sie neben weiblichen Genitalien zeigten. Aber solche Ausbrüche hindern sie nicht daran zu sagen, was sie sagen will. Auch wenn es viele nicht hören wollen. Zum Beispiel ist diese Macht immer noch männlich, und Frauen an der Macht müssen Männer werden, um akzeptiert zu werden. Und dass von Gleichberechtigung keine Rede sein kann, solange es nach Kritik klingt, wenn man sagt, eine Frau sei ehrgeizig.

Sagt die Feministin, die sich selbst einmal als „ein exzentrisches altes Mädchen, das über die Römer spricht“ beschrieb. Nun, sie sieht nicht wirklich exzentrisch aus, und man würde ihr nicht glauben, dass sie siebenundsechzig ist, wenn man sie ansieht. Sie sagt, dass sie seit ihrer Kindheit vom alten Rom fasziniert war. Aber das ist Bewunderung ohne Begeisterung. Einer, der Abstand hält. Mary Bird besteht darauf, dass wir vergangene Kulturen nicht betrachten können, ohne uns selbst zu fragen. “Wir müssen uns die Fragen stellen, die wir den alten Römern stellen”, sagt sie. Ansonsten ist es nur ein Salongespräch, das zu nichts verpflichtet.

So etwas wie ein „sicherer Raum“

Das Studium der römischen Geschichte bietet so etwas wie einen „sicheren Raum“, sagt Beard. Ein Raum, in dem wir über Themen wie Macht, Krieg oder Unterdrückung durch Ereignisse sprechen können, an denen wir nicht direkt beteiligt sind. „Der Blick auf das alte Rom gibt uns die Möglichkeit, aus uns herauszutreten und über Dinge nachzudenken, über die wir normalerweise nicht so nachdenken.“ Gilt das nicht auch für andere Epochen? Ja, sagt Bart. Aber Rom und Griechenland hätten den Vorteil, uns irgendwie vertraut – und gleichzeitig fremd zu sein. „Wir wissen viel. Und lernen Sie heute, über viele Dinge nachzudenken, die wir vorher nicht gesehen haben, weil wir andere Fragen gestellt haben.

Allerdings vermuten inzwischen selbst Experten, dass die Archäologie eine „giftige“ Disziplin ist. Als weißer, männlicher Kolonisator. Mary Bird zuckt mit den Schultern: „Ja, dieses Thema hat eine bewegte Geschichte. Aber auch Kernphysik und Ethnologie haben das. Dem müssen wir uns stellen.” In Maßen, fügt sie hinzu. Und nicht zu vergessen, was wir aus der alten Geschichte lernen können.

Geschichte studieren? Das klingt nach bürgerlichem Bildungsoptimismus. Aber Mary Bird interessiert sich nicht für einfache Analogien, sondern für das Grundsätzliche: „Was ist Macht, wie funktioniert sie und wie leicht macht Macht diejenigen korrumpiert, die sie ausüben“, sagt sie: „Das sieht man nirgendwo so deutlich wie in der Antikes Rom. .“ Außer vielleicht in England? Nur was? Lady Mary seufzt. “England? Es ist nicht in bester Verfassung“, sagt sie. Ihr gutes britisches Understatement blitzt auf. Und vielleicht eine Rücktrittserklärung.

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